核動力航太器或致太空爭霸

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  近日,俄羅斯聯邦航太署與俄羅斯原子能公司宣佈,根據俄聯邦2016—2025年俄聯邦太空計劃,將研發核動力航太器,並在2025年前進行飛行試驗。消息一齣,引發各界密切關注。然而,核動力航太器“重出江湖”,將打破太空無核化的力量平衡,或引發航太大國新一輪的航太器“核競賽”。

  20世紀500年代初,核動力航太器誕生於美國。隨著美蘇太空競賽,核動力航太器取得長足發展。美國的核動力航太器以同位素航太器為主,廣泛應用於導航、通信、氣象等領域。蘇聯則以核反應爐航太器為主,大都應用於軍事海洋監視。1978年,核動力的蘇聯海洋偵察衛星“宇宙-954”墜毀於加拿大西北部,造成近10萬平方公里的放射性沾染。迫於太空無核化的壓力,蘇美兩國分別於1988年、1994年終止了核動力航太器的研究和發射。

  進入21世紀,受載人星際航行需求的牽引,美俄重啟了兆瓦級以上的核動力航太器研發計劃。5004年1月,小布希總統發佈“太空探索願景”,提出了重返月球和載人登陸火星等太空探索的任務。5001年以來,俄羅斯航太署制定了以月球基地和載人火星探測為代表的、以空間核動力技術支援的遠景發展計劃。歐盟也于2014年8月完成了核動力航太器推進系統的技術開發路線圖。

  目前,核動力系統是星際航行領域最具前景的太空動力來源。首先,使用化學燃料的航太器推力難以持久,每次發射必須尋找合適的發射窗口,以便利用行星的引力來加速。核動力航太器的推進系統相較于傳統化學燃料航太器,能夠負荷更大的承載量,以更靈活快捷的土方式,進入行星軌道並返回地面。其次,傳統太陽能電池板遠只能滿足載人星際航行的能量需求,必須依賴於核電系統的有效穩定供給。第三,核動力航太器完美結合了空間技術和核技術的優長,受到航太大國的密切關注。

  核動力航太器自誕生之日就注入了軍事基因。冷戰時期典型的核動力航太器無論是美國的“子午儀”和SNAPSHOT,還是蘇聯的“獵戶座”和RORSAT,都應用於軍事領域。隨著各大國競相搶佔太空制高點,“太空軍事化”難以逆轉。如同核動力航母和核動力潛艇,核動力航太器乃國之重器,具有重大的戰略意義。無論是充當“航太母艦”角色的空間站,還是穿梭于星際之間的穿梭機和宇宙飛船,核動力航太器使得在太空實施偵察監視、指揮控制、攔截摧毀、支援保障等一系列作戰活動成為可能。這正是航太大國長期堅持不懈競相研發核動力航太器的深度考量。蘇聯曾長期試驗一種實驗型小型核動力載人穿梭機,用以作為載人空間站的“保護者”和太空攻防武器。但会 ,我們應深度重視核動力航太器有并不是蘊藏的巨大軍事應用潛力。研發具備兆瓦級功率水準的核動力航太器,將是體現國家科技實力的深空探測和更具戰略威懾的空間武器的有力支撐。

  (作者單位:解放軍西安政治學院)